Cometa visto pela última vez pelos neandertais vai passar pela Terra no mês que vem

Este cometa passou pela Terra pela última vez no fim da era dos neandertais, pouco antes da dominação dos homo sapiens

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Um grande evento astronômico promete agitar os céus em fevereiro. O recém-descoberto cometa C/2022 E3 (ZTF) vai passar próximo à Terra de forma tão brilhante que poderá ser visto a olho nu. Segundo os astrônomos, a última vez que ele cruzou a nossa órbita, o mundo era habitado pelos neandertais, há 50 mil anos.

Sua passagem mais próxima do sol acontecerá na quinta-feira da semana que vem (12), momento em que ele atinge o ponto chamado de periélio. Entre os dias 1 e 2 do mês que vem, ele passará alcançará o perigeu (ponto mais próximo) da Terra, quando estará a cerca de 42 milhões de quilômetros do planeta.

Caso o brilho do cometa continue em igual intensidade, ele poderá ser visto pela manhã durante o mês de janeiro no hemisfério norte, e no início de fevereiro para moradores do hemisfério sul. Caso o seu brilho mude, o que é difícil ser previsto em cometas, ele ainda poderá ser observado usando binóculos ou um telescópio durante vários dias enquanto se aproxima de nós.

Segundo o site Starlust, quem quiser observar o cometa C/2022 E3 (ZTF) deve procurá-lo na constelação de Camelopardalis, quando a Lua estiver escura. A lua nova do dia 21 deste mês pode ser uma ótima oportunidade para isso.

Cometa da Era do Gelo

A observação do C/2022 E3 (ZTF) tem tudo para ser um momento muito especial, principalmente em razão de seu longo período de órbita solar. Segundo o Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) da NASA, o esse trajeto dura cerca de 50 mil anos, de modo que a última vez que ele passou tão perto da Terra foi no Paleolítico Superior.

Isso quer dizer que a oportunidade mais recente que os humanos tiveram de observá-lo foi durante a última Era do Gelo. Nessa época, os últimos neandertais ainda estavam vivos, já que eles foram extintos cerca de 10 mil anos após o último perigeu, quando os primeiros homo sapiens estavam surgindo.

O cometa C/2022 E3 (ZTF) foi detectado em março de 2022 por uma câmera de pesquisa do Zwicky Transient Facility (algo como Facilidade transitória Zwicky, em português). Quando ele ainda estava próximo a Júpiter, os pesquisadores acreditavam ser um asteroide na órbita do planeta, mas logo ele começou a brilhar mostrando ser um cometa.

Quando descoberto, o cometa brilhava em uma magnitude de 17,3. Em novembro, o índice caiu para 10, e estima-se que possa chegar a 6. As imagens mais recentes do C/2022 E3 (ZTF) mostram um halo formado de gás e poeira que brilha ao seu redor em tom esverdeado. Além disso, uma cauda cometária fraca e longa estende-se do seu corpo.